ISAAC NEWTON: UNA VIDA – RICHARD S. WESTFALL

Isaac Newton fue, indiscutiblemente, uno de los más grandes científicos de la historia. Sus logros en el terreno de la matemática y la física representaron la culminación del movimiento precursor de la ciencia moderna. La biografía que presenta Richard Westfall desarrolla con todo detalle tanto su vida privada como su carrera científica, y ofrece un complejo retrato de Newton como hombre, como científico, filósofo, teólogo, alquimista y figura pública.

La traducción castellana de The Life of Isaac Newton, de Richard S. Westfall, aparece en un momento especialmente oportuno para los lectores de España y Latinoamérica. En nuestros países, la producción del Prof. Westfall ha sido seguida en inglés desde hace más de tres décadas, no sólo por los historiadores de la ciencia, sino también por muchas personas seriamente interesadas en la construcción de la ciencia moderna. Por fortuna, el propio Prof. Westfall ha resumido su gran biografía de Newton, Never at Rest, y posibilitado que su contenido sea accesible para el lector no especializado. Estoy convencido de que el presente volumen va a ser, en los países hispanohablantes, un eficaz instrumento para la enseñanza y para la difusión rigurosa de un capítulo crucial de la construcción de la ciencia moderna.’ José M. López Piñero, Universidad de Valencia.

Prólogo

Pocos hombres han existido cuya biografía necesite menos de una justificación. Isaac Newton fue uno de los grandes científicos de todos los tiempos y, en la opinión de muchos, no uno de los más grandes sino el más grande. Representó la culminación de la revolución científica de los siglos xvi y xvii, la transformación intelectual que creó la ciencia moderna y, como representante de esa transformación, ejerció una influencia en la configuración del mundo del siglo xx —para bien y para mal— superior a la de cualquier otra persona, considerada individualmente. No podemos comenzar sabiendo demasiado sobre este hombre; evitaré por tanto extenderme sobre lo obvio y no añadiré nada en justificación de mi libro.

La vida que aquí presento es una versión reducida de la extensa biografía, Never at Rest, que publiqué en 1980. Al reducir la extensión del trabajo, he intentado hacerlo más accesible al público general, reduciendo asimismo su contenido técnico. (En Isaac Newton: una vida hay muy pocas matemáticas. Invito a aquellos que sientan la falta no sólo de las matemáticas sino de otros detalles técnicos a consultar el trabajo más exten­so.) Para facilitar las consultas, he conservado los títulos de los capítulos originales, y el contenido de los capítulos, como resúmenes, mantiene los mismos esquemas de orga­nización. Los números de los capítulos no se corresponden entre sí, ya que, en el ejer­cicio de condensación, he eliminado dos de los quince que conformaban Never at Rest (capítulos 1 y 4). El capítulo 4 versaba sobre el desarrollo del método fluxional o calcu­lo de Newton; un resumen de este tema aparece en el capítulo 3 del presente libro, «Anni mirabiles». Debería ser sencillo, por tanto, localizar cualquiera de los temas desa­rrollados con más profundidad. La presente edición tampoco incluye notas a pie de página. Cualquier persona interesada en averiguar la fuente de una cita en particular, podrá localizarla rápidamente en Never at Rest siguiendo el mismo procedimiento.

Desde la publicación de Never at Rest, he dejado a Newton por otros temas rela­cionados con la historia de la primera ciencia moderna y no he mantenido estrecho con­tacto con la erudición newtoniana. Aunque conozco el nuevo material de trabajo apare­cido en este intervalo, creo que no he reflexionado sobre ello lo suficientemente como para intentar incorporarlo aquí. Por ello Isaac Newton: una vida no es un nuevo traba­jo de erudición, sino una versión abreviada de Never at Rest. He incluido un solo tema que no aparece en el primer trabajo: los nuevos datos sobre el abuelo materno de Newton aportados por Kenneth Baird. (Véase «Some Influences upon the Young Isaac Newton», Notes and Records of the Royal Society, 41, 1986-1987, págs. 169-179, de K. A. Baird.) No me pareció que esta información de enorme interés requiriera un replanteamiento de mi introducción a la niñez de Newton y, por tanto, me limité a inser­tarla en el lugar más adecuado.

Durante el tiempo en el que estuve trabajando sobre Newton, recibí numerosas ayu­das de distintas clases y procedencias. Expresé mi agradecimiento entonces, y me sien­to feliz de poder hacerlo de nuevo. Las becas de la National Science Foundation, la George A. and Eliza Gardner Howard Foundation, el American Council of Learned Societies y el National Endowment for the Humanities; también los periodos sabáticos con que me favoreció la Universidad de Indiana representan la mayor parte del tiempo que dediqué al estudio y a la redacción de esta obra, gran parte del cual transcurrió en Inglaterra, donde se encuentra el mayor archivo de papeles de Newton. Uno de esos años, tuve el honor y el privilegio de ser Visiting Fellow del Clare Hall de Cambridge. Asimismo, la National Science Foundation y la Universidad de Indiana ayudaron a financiar la adquisición de fotocopias de documentos de Newton. Los encargados de muchas bibliotecas me ofrecieron su ayuda con amable y extraordinaria entrega, muy especialmente (en relación a mis demandas) la Cambridge University Library, la Trinity College Library, la Widener Library de Harvard, la Babson College Library, la Indiana University Library y la Public Record Office. Debo la mayor parte del trabajo mecano- gráfico a las sucesivas secretarias que a lo largo de los años trabajaron en el Department of History and Philosophy of Science de la Universidad de Indiana, entre ellas, de manera especial, a Karen Blaisdell. La ayuda prestada por Anita Guerrini en la correc­ción de pruebas de Never at Rest fue de un valor inestimable, y el valor de su asisten­cia se extiende al presente volumen. No puedo expresar suficientemente mi agradeci­miento a aquellos que he mencionado y a otros muchos que me han ofrecido su ayuda de otra manera. Puedo al menos intentar expresarlo y así lo hago.

Ningún autor puede tampoco olvidar a su familia. En 1980, señalé cómo me había embarcado en la biografía de Newton cuando mis hijos alcanzaban la edad de la con­ciencia y cómo llegaba a su fin cuando éstos completaban su educación y se hacían independientes. La totalidad de su experiencia íntima conmigo estuvo sazonada con la presencia adicional de Newton. Uno de los felices cambios producidos durante estos años intermedios fue el nacimiento de los dos nietos a quienes dedico este volumen, también doy las gracias a mis tres hijos por su continuo ánimo y por toda la alegría que han proporcionado a mi vida.

En el primer trabajo expresé un especial agradecimiento a mi mujer, como todo escritor casado seguramente debe hacer, y subrayé mi gratitud dedicándole el libro. En aquel tiempo, ella estaba terminando un libro suyo. En el momento de publicar esta con­densación de Never at Rest, está terminando otro. Ha habido otros dos en el intervalo. Me gustaría pensar que su trabajo de erudición indica que en mi apoyo hay al menos una pequeña parte del apoyo que ella siempre me ha brindado.

Editorial: Cambridge University Press
Lengua: Castellano
Encuadernación: Tapa blanda
ISBN 10:8483231735
Nº Edición:1ª
Año de edición:2001
Plaza edición: Madrid
Nº páginas: 318
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